Sjećanje na Homera Neala, "nježnog diva" u znanosti i obrazovanju

Homer A. Neal, vođa doživotne fizike i visokog obrazovanja preminuo je u Ann Arboru u Michiganu 23. svibnja u dobi od 75. Bio je ugledni sveučilišni profesor fizike na Sveučilištu Samuel A. Goudsmit. Michigan, regent Smithsonian Institucije, član vijeća Nacionalnog muzeja afroameričke povijesti i kulture i direktor Fondacije Lounsbery. Neal je doprinio brojnim značajnim znanstvenim dostignućima - uključujući otkriće Higgsovog bozona 2012. godine - i bio je istaknuta figura u zajednici znanstvene politike, pomažući oblikovanju dodiplomskog studija znanosti, tehnologije, inženjerstva i matematike (STEM) od 1980-ih.

Rođen u Franklinu u Kentuckyju, Neal se od malih nogu počeo zanimati za znanost, započevši fakultet na University of Indiana u dobi od 15 godina. Diplomirao je fiziku, s odlikovanjem, tamo 1961. i nastavio doktorirati. D. na Sveučilištu u Michiganu 1966. Neal je, izvan svojih znanstvenih sposobnosti, imao talent za administraciju - kolega ga je opisao kao "izuzetno spretnog političara" - i brzo se probio kroz redove u akademiji, zauzevši mjesto dekana za Istraživanje i diplomski razvoj na sveučilištu Indiana 1976. Godine 1981. napustio je Indianu kako bi postao potpredsjednik za akademske poslove i prosvjednik na sveučilištu Stony Brook. Na Sveučilište u Michiganu vratio se 1987. godine kako bi predsjedao njihovim odjelom za fiziku, radnim mjestom koje je obavljao do 1993. godine, i ostao je u Michiganu do kraja karijere. Bio je privremeni predsjednik sveučilišta 1996. godine. Kroz to vrijeme, Neal je savjetovao mnoge studente i nastavnike, uključujući nadzor teze pokojne Marjorie Corcocan - dugogodišnje fizičarke čestica na sveučilištu Rice - 1977 u Indiani.

Neal je igrao vodeću ulogu u eksperimentu D0, međunarodnoj suradnji koju je činilo preko tisuću znanstvenika s gotovo 100 sveučilišta, a ponestalo mu je Fermilaba Odjela za energetiku, velikog akceleratora čestica izvan Chicaga. Njegova istraživačka skupina pomogla je u dizajniranju detektora za eksperiment, kao i u upravljanju i analiziranju podataka sudara, što je dovelo do otkrića gornjeg kvarka - "elementarne" čestice koja služi kao građevni blok za drugu materiju - 1995. godine. također šef ATLAS grupe Sveučilišta u Michiganu od 2000. do 2015. godine. Grupa je sudjelovala u eksperimentu ATLAS pri Europskoj organizaciji za nuklearna istraživanja (CERN), u kojoj se nalazi najveći svjetski akcelerator čestica, Veliki hadronski sudarač (LHC) u Ženevi, Švicarska. Eksperiment ATLAS bio je odgovoran za otkrivanje Higgsovog bozona 2012., podvig koji je Nobelovu nagradu stekao samo godinu dana kasnije, 2013. dodijeljen dvojici znanstvenika koji su predvidjeli postojanje čestice.

Nealovo vodstvo proširilo se daleko izvan fizike visoke energije. 1980. imenovan je Nacionalnim odborom za znanost (NSB) - neovisnim savjetodavnim tijelom Nacionalne zaklade za znanost (NSF) - gdje je služio do 1986. Neal je predsjedavao prvom radnom skupinom NSB-a, dijelom kao odgovor na napore Reaganove administracije da ukloni obrazovne programe iz NSF-a. Studija je rezultirala široko rasprostranjenim izvješćem, koje je postalo poznato pod nazivom "Neal Report"; donio je preporuke o politici NSF-u u svjetlu rastuće zabrinutosti za zdravlje srednjoškolskog obrazovanja STEM-a u SAD-u. Izvještaj je potaknuo stvaranje programa Istraživanja za studente na dodiplomskom studiju (REU) i programa Istraživanja za učitelje (RET) stvarna istraživačka iskustva tijekom ljeta. Oba programa su i danas vrlo aktivna na sveučilištima i u laboratorijima u cijeloj zemlji, uključujući REU program u CERN-u, koji je upravljao Neal, a to je jedini formalni kanal za studente na istraživanju na LHC-u.

Nakon mandata u NSB-u, Neal je nastavio svoju javnu službu, postajući istaknuti "građanski znanstvenik" i vidljiv, utjecajan lik u široj zajednici znanstvene politike. Služio je kao član Odbora Nacionalnog vijeća za istraživanje fizike i astronomije, bio je dugogodišnji član uprave Ford Motor Company i služio je u Odboru za odnose s javnošću American Physical Society (APS), postajući njegov predsjednik 2016. godine. Koautor je knjige „Iza Sputnjika: Američka naučna politika u 21. stoljeću“, nezamjenjivog resursa za studente i nastavnike koji se zanimaju za povijest, strukturu i trenutne izazove američkog sustava znanstvene politike.

Tobin Smith, potpredsjednik za politiku na Udruženju američkih sveučilišta, koji je u koautorstvu „Onkraj Sputnjika“, napomenuo je da je Neal „savršen dokaz o tome kako jedan pojedinac može pomoći oblikovanju i utjecaju na rasprave i razmatranja pitanja nacionalnih važnost." Neal će ostati upamćen ne samo po širini svog znanja i znanstvenih dostignuća, već i po srdačnom duhu i trajnom doprinosu poboljšanju američkog STEM obrazovanja.

Djelatnici Instituta za istraživanje Baker Instituta i tehnologije doprinijeli su ovom blogu.